Comment le dirigeant australien a perdu le contrôle de son compte de médias sociaux chinois

MELBOURNE, Australie – Lorsque le Premier ministre australien Scott Morrison a ouvert son compte public WeChat en 2019, c’était à l’approche d’une élection fédérale. Il a dit que cela lui permettrait de communiquer directement avec les sino-australiens et de mieux comprendre les problèmes qui les concernaient.

Lundi, des informations ont révélé que non seulement M. Morrison avait été gelé de son compte sur l’application de messagerie chinoise extrêmement populaire depuis l’année dernière, mais sa photo avait également été supprimée et le compte était désormais sous le contrôle d’une société chinoise sous un nouveau nom.

Les publications de M. Morrison sont toujours présentes, tout comme ses 76 000 abonnés. Mais l’épisode, initialement rapporté par le Daily Telegraph en Australie, a déclenché une réponse furieuse de la part des membres du parti conservateur de M. Morrison, certains qualifiant la perte du compte WeChat de détournement.

D’autres politiciens conservateurs ont accusé la plate-forme chinoise de médias sociaux d’avoir tenté d’interférer avec les prochaines élections fédérales australiennes en supprimant la liberté d’expression – vraisemblablement celle de M. Morrison. L’épisode a également suscité un débat sur la question de savoir si les législateurs devraient même utiliser WeChat pour communiquer avec les 1,2 million d’habitants du pays d’ascendance chinoise. Une porte-parole de M. Morrison a refusé de commenter.

Tout cela s’est ajouté à un autre chapitre tendu dans l’effilochage des relations diplomatiques entre l’Australie et la Chine.

James Paterson, sénateur du Parti libéral conservateur du Premier ministre et président du puissant Comité conjoint du renseignement et de la sécurité, a déclaré dans un communiqué que la saisie du compte de M. Morrison avait été un effort du Parti communiste chinois pour « ingérence dans notre démocratie ». et faire taire notre liberté d’expression.

Il a noté que le chef de l’opposition, Anthony Albanese, avait toujours son compte WeChat.

“Nous ne pouvons pas permettre à un gouvernement autoritaire étranger d’interférer dans notre démocratie et de fixer les termes du débat public en Australie”, a déclaré M. Paterson.

Pour sa part, M. Albanese a déclaré que la nouvelle des problèmes de WeChat de son rival était une “véritable préoccupation”, mais il s’est abstenu de promettre de boycotter la plateforme.

Il n’y a aucune preuve directe que le Parti communiste ait joué un rôle dans la perte du compte de M. Morrison. En règle générale, lorsque de hauts responsables chinois se heurtent à Pékin, leurs comptes sur les réseaux sociaux disparaissent, les censeurs effaçant toute référence à eux ou à leurs publications.

WeChat appartient au géant technologique chinois Tencent. L’application, qui compte 1,26 milliard d’utilisateurs dans le monde, est populaire auprès des résidents en Chine et des membres de la diaspora chinoise, qui l’utilisent pour discuter avec leur famille et leurs amis, lire les actualités, effectuer des paiements, etc. Il a été utilisé pour diffuser de la désinformation et la propagande du gouvernement chinois, et est connu pour censurer le contenu. Le président Donald J. Trump a tenté d’interdire à WeChat, ainsi qu’à la société chinoise TikTok, d’opérer aux États-Unis, affirmant qu’il s’agissait d’une menace pour la sécurité nationale. Un juge fédéral a par la suite émis une injonction.

Dans une déclaration confirmant les changements apportés au compte de M. Morrison, Tencent a déclaré : « Il n’y a aucune preuve de piratage ou d’intrusion de tiers. Cela semble être un différend sur la propriété du compte.

Mais beaucoup restait inconnu sur la façon dont le transfert s’était produit. Pour qu’un compte WeChat public change de mains, le propriétaire d’origine doit remplir un formulaire papier, le faire notarier et le télécharger sur WeChat, selon le site Web de Tencent.

L’administration chinoise du cyberespace, qui est en charge des affaires Internet du pays, n’a pas pu être jointe dans l’immédiat pour commenter.

Zhao Lijian, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, a déclaré lors d’une conférence de presse régulière lundi soir qu’il n’était pas au courant des détails du récit de M. Morrison, mais a ajouté : « L’accusation d’ingérence de la Chine n’est rien d’autre qu’un dénigrement et une diffamation sans fondement. Nous n’avons pas et n’avons aucun intérêt à nous ingérer dans d’autres pays.

M. Paterson a déclaré que l’équipe de M. Morrison avait commencé à avoir des difficultés à se connecter au compte à la mi-2021. Le gouvernement a écrit à WeChat pour demander à la plateforme de médias sociaux de restaurer le compte, mais en vain, selon M. Paterson. Le dernier message de M. Morrison remonte à juillet 2021, lorsqu’il a décrit le soutien économique aux résidents qui avaient perdu leur travail en raison des fermetures pandémiques.

En raison des règles de WeChat selon lesquelles les comptes publics doivent être enregistrés par un ressortissant chinois, M. Morrison avait enregistré son compte par l’intermédiaire d’un intermédiaire chinois.

Le nom du compte a soudainement changé en octobre 2021 de ScottMorrison2019 à Aus-Chinese New Living, selon des informations accessibles au public. En novembre, Tencent a vérifié Fuzhou 985 Information Technology, une société de logiciels et de technologies de l’information basée dans la province du Fujian, en tant que nouveau propriétaire commercial du compte, selon les informations consultables. Le compte indique maintenant qu’il fournit des informations aux Chinois à l’étranger sur la vie en Australie.

Tencent a confirmé le transfert. “Le compte en question a été initialement enregistré par une personne de la RPC et a ensuite été transféré à son opérateur actuel, une société de services technologiques”, a-t-il déclaré dans son communiqué, en utilisant les initiales de la République populaire de Chine.

Huang Aipeng, un représentant légal de Fuzhou 985, a déclaré lors d’un entretien téléphonique que la société était désormais, en effet, propriétaire du compte WeChat. Mais il a insisté sur le fait qu’il n’avait aucune idée que son ancien propriétaire avait été le chef de l’Australie.

“Nous ne savions pas à quoi servait ce compte public”, a déclaré M. Huang.

Il a expliqué qu’il avait acheté le compte – légitimement – parce que l’entreprise avait besoin d’un compte public WeChat qui avait déjà des abonnés (une pratique courante en Chine). Il a refusé de dire à qui il avait acheté le compte.

Ce n’est pas la première fois que M. Morrison se heurte au géant chinois des médias sociaux. En 2020, un post WeChat du Premier ministre a critiqué une image trafiquée, publiée sur Twitter par le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, qui montrait un soldat australien tenant un couteau sous la gorge d’un enfant afghan. WeChat a censuré le message du Premier ministre, affirmant qu’il violait ses directives.

Plus largement, Canberra accuse depuis longtemps Pékin de s’immiscer dans les affaires australiennes. La relation a atteint un nouveau creux en 2020, lorsque l’Australie a appelé à une enquête sur les origines du coronavirus et que la Chine a imposé des droits de douane sur les produits australiens, y compris le vin et l’orge. L’Australie a également dénoncé la répression des minorités ethniques au Xinjiang et s’est jointe au boycott diplomatique des Jeux olympiques d’hiver de Pékin pour protester contre le bilan de la Chine en matière de droits de l’homme.

Avec la perte du compte de M. Morrison, certains responsables australiens ont juré de se débarrasser de WeChat. La parlementaire née à Hong Kong Gladys Liu, dont la circonscription électorale comprend des électeurs d’origine chinoise, en faisait partie.

“En une année électorale en particulier, ce type d’ingérence dans nos processus politiques est inacceptable, et cette question devrait être prise très au sérieux par tous les politiciens australiens”, a-t-elle déclaré dans un communiqué. “En raison de ces préoccupations, je n’utiliserai plus mes comptes WeChat officiels ou personnels pour communiquer jusqu’à ce que la plateforme s’explique.”

Alex Hawke, le ministre de l’Immigration, n’a pas utilisé son compte WeChat depuis 2019. Mais lui aussi a déclaré qu’il n’avait “aucune intention de l’utiliser dans un avenir proche”.

Yan Zhuang rapporté de Melbourne, Australie, et John Liu de Taipei, Taïwan.

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