Les banquiers centraux mondiaux sont confrontés à une nouvelle image de l'inflation et s'engagent à réagir.

Le crédit…Haiyun Jiang / Le New York Times

SINTRA, Portugal – Trois des plus grands banquiers centraux du monde ont fait une sombre prédiction mercredi: les forces qui ont pesé sur l’inflation pendant des décennies avant le début de la pandémie pourraient ne jamais revenir, obligeant les décideurs à poursuivre leurs efforts pour refroidir leurs économies dans un tenter de maîtriser les augmentations rapides des prix.

“Depuis la pandémie, nous vivons dans un monde où l’économie est tirée par des forces très différentes”, a déclaré mercredi Jerome H. Powell, président de la Réserve fédérale, s’exprimant lors d’un panel aux côtés des chefs de l’European Central Banque et la Banque d’Angleterre à Sintra, Portugal. Auparavant, des forces telles que la démographie jeune et la mondialisation contribuaient à maintenir une production bon marché et à ralentir la hausse des prix.

“Ce que nous ne savons pas, c’est si nous allons revenir à quelque chose qui ressemble plus ou un peu à ce que nous avions avant”, a déclaré M. Powell. “Nous soupçonnons que ce sera une sorte de mélange.”

Christine Lagarde, l’homologue de M. Powell en Europe, a donné une évaluation encore plus brutale, affirmant que l’ère de faible inflation qui prévalait avant 2020 ne reviendrait probablement pas.

« Il y a des forces qui se sont déchaînées à la suite de la pandémie, à la suite de ce choc géopolitique massif auquel nous sommes confrontés actuellement, qui vont changer la situation et le paysage dans lequel nous opérons », a déclaré Mme Lagarde. , faisant référence à la guerre en Ukraine, qui a fait fortement grimper les prix des matières premières.

Andrew Bailey, le gouverneur de la Banque d’Angleterre, a convenu qu’il s’agissait d’une nouvelle période d’augmentation des prix contre laquelle les décideurs devaient lutter.

Leurs commentaires ont souligné le défi auquel sont confrontés les banquiers centraux alors que l’inflation augmente dans de nombreuses économies développées. Une partie de la reprise récente a été tirée par une forte demande intérieure dans des pays comme les États-Unis, où les loyers des appartements augmentent fortement, les tarifs des chambres d’hôtel sont en hausse et une variété de services sont devenus plus chers. Mais les chocs partagés et imprévisibles sur l’approvisionnement – y compris les fermetures d’usines, les problèmes d’expédition et la hausse des prix des aliments et du carburant stimulés par la guerre en Ukraine – sont à l’origine d’une grande partie des augmentations de prix dans le monde.

Cela rend ce moment difficile à naviguer pour les banquiers centraux. Leurs outils rendent principalement l’argent plus cher à emprunter, ce qui pèse sur la demande en rendant les particuliers et les entreprises moins enclins à dépenser. Mais ils ne peuvent pas faire grand-chose pour affecter l’offre.

Même ainsi, les responsables du monde entier décident qu’ils ne peuvent plus attendre que les pénuries se résorbent. Les banquiers centraux du monde entier augmentent les taux d’intérêt pour tenter de ralentir la demande à un point où elle correspond davantage à l’offre limitée de biens et de services d’aujourd’hui.

On ne sait pas quand la normalité reviendra ni à quoi elle ressemblera alors que les entreprises et les pays parlent de rapprocher les usines de chez eux pour s’éloigner de la mondialisation, qui avait maintenu les prix bas en maîtrisant les coûts de main-d’œuvre et de production. Et surtout, les augmentations rapides des prix menacent de modifier les attentes d’inflation des consommateurs alors qu’elles durent dans leur deuxième année. Si les perspectives d’augmentation des prix changent, cela pourrait faire de l’inflation une caractéristique plus permanente de l’économie en amenant les ménages et les entreprises à aborder différemment les négociations salariales, les dépenses et les décisions en matière de prix.

“Le risque est qu’en raison d’une multiplicité de chocs, vous commenciez à passer à un régime d’inflation plus élevée”, a déclaré M. Powell. «Notre travail consiste littéralement à empêcher que cela ne se produise. Et nous empêcherons que cela se produise.

Alors que l’inflation progresse au rythme le plus rapide depuis quatre décennies aux États-Unis, les décideurs de la Fed ont relevé rapidement les taux d’intérêt pour tenter de la maîtriser, y compris une forte augmentation de trois quarts de point en juin. Les banquiers centraux ont indiqué qu’ils souhaitaient relever les taux bien au-dessus de 3%, par rapport à leur fourchette actuelle de 1,5 à 1,75%, d’ici la fin de l’année.

“L’objectif est de ralentir la croissance afin que l’offre puisse avoir une chance de se rattraper”, a déclaré M. Powell mercredi. “C’est un ajustement nécessaire qui doit se produire.”

La BCE prévoit de relever les taux pour la première fois en plus d’une décennie lors de sa réunion de juillet, et Mme Lagarde a signalé que lorsque la BCE relèvera à nouveau les taux en septembre, il est probable que ce soit une augmentation encore plus importante. Cette semaine, elle a envoyé un message selon lequel le risque d’une inflation élevée persistante l’emporte sur un ralentissement des perspectives de croissance économique dans la zone euro.

La Banque d’Angleterre, qui a commencé à relever ses taux en décembre, a tenté de suivre une «voie étroite» entre l’arrêt de l’inflation, qui était à 9,1% en mai, son plus haut niveau en 40 ans, et les inquiétudes concernant la stagnation de l’économie alors que le coût de la vie, y compris la nourriture et les prix du carburant augmentent.

Mais alors que les salaires augmentent plus rapidement que d’habitude en Grande-Bretagne et que davantage de biens et services enregistrent des hausses de prix supérieures à la moyenne, la Banque d’Angleterre a ouvert la porte à une réponse politique plus agressive.

“Si nous constatons une plus grande persistance de l’inflation, c’est-à-dire des effets de second tour, nous agirons avec force”, a déclaré mercredi M. Bailey.

La zone euro et la Grande-Bretagne ont toutes deux subi des chocs particulièrement importants sur les prix de l’énergie, exacerbés par l’invasion de l’Ukraine par la Russie. Alors que les prix de l’énergie restent élevés et que la guerre fait grimper les prix alimentaires mondiaux, les banquiers centraux européens se méfient de l’inflation dite de second tour générée par les entreprises nationales qui fixent des prix plus élevés, en particulier dans le secteur des services, et une croissance plus rapide des salaires.

Alors que les banquiers centraux du monde entier retirent leur soutien, l’économie mondiale semble se précipiter vers un ralentissement marqué. La Banque des règlements internationaux a averti cette semaine dans son rapport annuel qu’il y avait un risque d'”atterrissage brutal stagflationniste” si une inflation élevée persiste, si les banques centrales étouffent la croissance et si les marchés financiers et les entreprises endettées sont sous pression.

Il n’y a pas que les instances internationales qui sont concernées.

Alors que la Fed tente de refroidir l’économie américaine sans la plonger dans une récession, M. Powell a reconnu mercredi que les efforts de la banque centrale pour ralentir la demande des consommateurs et des entreprises afin de calmer l’inflation étaient “très susceptibles d’entraîner des douleurs”.

Le risque d’un grave ralentissement s’est aggravé à mesure que la guerre en Ukraine maintient les prix des matières premières à un niveau élevé, ce qui augmente les chances que les banquiers centraux aient à freiner la croissance de manière plus drastique pour permettre à l’offre limitée de rattraper son retard et aux prix de se détendre.

“C’est devenu plus difficile, les voies sont devenues plus étroites”, a déclaré M. Powell à propos d’un soi-disant atterrissage en douceur. “Néanmoins, c’est notre objectif.”

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