"Nous voulons savoir à qui appartient le cerveau qui guérit et pourquoi."

BALTIMORE — Jonathan Martin croit qu’il fait bien la plupart des choses.

Ancien plaqueur offensif des Dolphins de Miami et des 49ers de San Francisco, il a pris sa retraite à 26 ans avant que les coups de tête sub-commotionnels qui caractérisent sa position ne puissent faire plus de dégâts. Il a perdu 50 livres, a commencé le yoga et la méditation et, après avoir rebondi d’un emploi à l’autre, s’est inscrit à un programme de MBA à l’Université de Pennsylvanie.

Mais Martin, aujourd’hui âgé de 32 ans, pense qu’il a eu potentiellement des dizaines de commotions cérébrales en jouant au football et a eu des épisodes d’anxiété et de dépression, tous des symptômes associés à l’encéphalopathie traumatique chronique, la maladie dégénérative du cerveau qui a tourmenté les joueurs de football et a été retrouvée à titre posthume chez un ancien coéquipier qui décédé à 26 ans.

Les inquiétudes de Martin l’ont amené, en 2019, à rejoindre une étude à l’Université Johns Hopkins qui pourrait aider les scientifiques à développer des traitements pour les symptômes et les maladies liés aux traumatismes cérébraux et aux CTE.

«Je voulais être à l’avant-garde d’une solution», a déclaré Martin, qui a été la cible de l’intimidation d’un coéquipier qui a fait les manchettes en 2013. «Il devrait y avoir plus de sensibilisation aux blessures à la tête. Je veux savoir comment je peux garder mon esprit lubrifié.

L’étude, qui termine maintenant sa deuxième phase, examine pourquoi les cerveaux d’anciens joueurs de football continuent de faire des heures supplémentaires pour se réparer des années après que les athlètes ont cessé de jouer. À l’aide de TEP, les chercheurs suivent les cellules cérébrales appelées microglies, qui éliminent et réparent les neurones endommagés. Ces cellules sont généralement actives après un traumatisme, y compris des commotions cérébrales, et le deviennent moins à mesure que le cerveau guérit.

“La microglie et la molécule avec laquelle ils travaillent sont essentiellement les travailleurs de l’assainissement du cerveau”, a déclaré Jonathan Lifshitz, directeur du programme de recherche translationnelle sur les neurotraumatismes au Phoenix Children’s Hospital, qui n’est pas impliqué dans l’étude à Johns Hopkins. “Ils sont comme la FEMA : ils sont en état d’alerte maximale, et quand ils sont nécessaires, ils interviendront et agiront.”

Les microglies actives sont normalement les bienvenues car elles aident le cerveau à se réparer lui-même, mais le fait qu’elles restent actives si longtemps après la fin du traumatisme peut signifier que d’autres problèmes émergent.

Bien que l’activité de ces microglies ait été trouvée chez d’autres personnes ayant subi un traumatisme cérébral – des personnes dans des accidents de voiture, par exemple – ces groupes peuvent être difficiles à trouver et à suivre pendant toute la durée d’une étude qui prend du temps. Les joueurs de la NFL, cependant, sont un groupe discret qui peut être facile à identifier et, comme Martin, peut être impatient de participer.

La Dre Jennifer Coughlin, professeure agrégée à l’École de médecine de l’Université Johns Hopkins et chercheuse principale de l’étude, a observé pour la première fois le travail supplémentaire des cellules cérébrales réparatrices dans un projet pilote de l’étude qui a débuté en 2015. Tester quatre joueurs actifs de la NFL et 10 anciens pros dont la carrière s’est terminée en 12 ans, l’équipe de Coughlin a trouvé des niveaux plus élevés d’un biomarqueur qui augmente avec l’activité de la microglie.

Cette activité chronique, a-t-elle dit, pourrait être un signe que les joueurs risquent de développer d’autres problèmes liés à un traumatisme cérébral, comme une détérioration de la mémoire, des troubles de l’humeur ou la maladie d’Alzheimer.

“Nous voulons savoir quel cerveau guérit et pourquoi”, a déclaré Coughlin. “Cela pourrait informer de nouveaux traitements.”

Pour obtenir plus de clarté, Coughlin et les chercheurs ont concentré la deuxième phase de l’étude sur les anciens joueurs plus jeunes, qui étaient moins susceptibles d’avoir une maladie vasculaire ou d’autres indications qui pourraient indépendamment brouiller l’interprétation.

Martin, qui depuis le scandale de l’intimidation avait lutté contre la dépression qui s’est aggravée après avoir quitté la NFL, s’est demandé si le football avait joué un rôle. Il a contacté la Concussion Legacy Foundation pour en savoir plus sur les liens potentiels, et le groupe l’a dirigé vers l’étude Johns Hopkins.

“Sur la base de certains de mes comportements, la question m’est venue à l’esprit : y a-t-il quelque chose qui ne va pas chez moi au-delà de la simple dépression normale ?” dit Martine. “Quiconque joue au football sait que se casser la tête n’est pas bon pour la santé.”

Il a été examiné pour la première fois fin 2019 et, après un retard dans l’étude en raison de la pandémie de coronavirus, est retourné à Baltimore en mars pour deux jours de tests de suivi.

Le premier jour, Martin a répondu à des questions sur les changements dans ses capacités cognitives et sa santé mentale depuis sa première visite. Le lendemain matin, il est revenu pour un PET scan, un test d’imagerie qui surveillait son activité cérébrale en suivant un produit chimique injecté dans son bras.

Au cours de l’analyse de 90 minutes, Martin a médité pour surmonter la claustrophobie d’avoir la tête à l’intérieur d’un cylindre métallique bien ajusté pendant si longtemps. Karen Edmonds, une technicienne en médecine nucléaire, l’a équipé d’un moule humide qui, une fois durci, maintiendrait la tête de Martin immobile.

“Une fois qu’il est moulé, il va comme un gant,” dit-elle.

Un anesthésiste a ensuite placé un cathéter dans le bras gauche de Martin pour les quelque 35 échantillons de sang qui seraient prélevés lors de l’examen.

Une fois dans la salle de PET-scan, Martin s’est allongé sur le dos sur une table avec une couverture drapée sur lui et a été glissé vers l’arrière jusqu’à ce que sa tête soit à l’intérieur du tube de numérisation. Ensuite, l’agent de traçage a été injecté dans son bras droit, et Edmonds a observé sa progression sur un moniteur.

“L’objectif est de voir quelle quantité de traceur radio s’allume dans le cerveau”, a déclaré Edmonds. “Il n’y a qu’une dose au début, puis nous surveillons pour voir à quelle vitesse cela se détériore.”

Une fois le test terminé, Edmonds a sorti la table avec Martin du tube. “J’ai la claustrophobie, mais j’ai juste respiré”, a déclaré Martin. “Vous vous ennuyez définitivement, mais c’est fini.”

Coughlin est arrivé pour retirer le cathéter artériel, ce qui a pris environ 15 minutes.

Elle a jusqu’à présent testé 22 anciens joueurs de la NFL et 25 autres athlètes, et elle espère tester 70 participants en tout, mieux pour isoler les facteurs potentiels à l’origine de l’activité cérébrale. La génétique, d’autres conditions médicales, la position du joueur sur le terrain et le moment où il a commencé à jouer au football pourraient tous être des contributeurs, a déclaré Coughlin.

“Cela nous permettra d’analyser pour déterminer quels facteurs existent pour les personnes atteintes de lésions cérébrales persistantes”, a-t-elle déclaré.

Même avec la participation de Martin et d’autres joueurs, l’étude de Johns Hopkins est encore relativement petite et commence tout juste à comprendre comment se comportent les cerveaux traumatisés. Mais il a le potentiel d’aider à identifier l’apparition précoce de maladies et de symptômes liés à un traumatisme crânien, non seulement chez les joueurs de football, mais aussi chez les personnes précédemment impliquées dans des accidents de vélo, des accidents de voiture et d’autres collisions.

“À l’heure actuelle, il n’y a pas vraiment de bon moyen de diagnostiquer précocement la maladie d’Alzheimer ou de Parkinson”, a déclaré Jay Alberts, neuroscientifique au Center for Neurological Restoration de la Cleveland Clinic. “C’est tellement important de pouvoir lever un drapeau jaune ou un drapeau rouge.”

L’étude est en aveugle, ce qui signifie que Martin et les autres participants ne sont pas informés des résultats de leurs tests individuels. Mais Martin a déclaré que participer consistait à aider les autres autant que lui-même.

“Cela fait partie de la recherche qui me passionne pour améliorer le jeu”, a-t-il déclaré.

Read more Sports News in French

Source