Heatflation : comment les températures élevées font grimper les prix des denrées alimentaires


La flambée des températures en Europe a eu un impact sur la production agricole et devrait avoir un effet d’entraînement sur les coûts alimentaires. Alors que le temps plus chaud devient la norme, la « flation thermique » deviendra-t-elle un événement régulier ?

Les vagues de chaleur en Europe au cours de la semaine dernière ont vu un temps exceptionnellement chaud faire des ravages sur tout le continent. En France, en Grèce, en Espagne et au Portugal, des températures supérieures à 40 °C ont déclenché des incendies de forêt qui ont forcé des dizaines de milliers de personnes à évacuer leurs maisons. Au Royaume-Uni, un record de 40,3 ° C a provoqué le chaos des voyages et la crainte d’une urgence sanitaire.

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Même lorsque la chaleur n’a pas causé de dommages évidents, l’impact de ces conditions météorologiques extrêmes peut avoir des effets durables, en particulier sur la production alimentaire. Il en résultera probablement une « inflation thermique », des températures exceptionnellement chaudes entraînant de plus petites récoltes et une hausse des prix des denrées alimentaires.

En Italie, par exemple, la vague de chaleur de la mi-juillet fait partie d’une série qui a frappé le pays cet été. En conséquence, le syndicat agricole Coldiretti a averti que la sécheresse menace 30 à 40 % de la récolte saisonnière nationale.

Dans toute l’Europe, la vague de chaleur de juillet a frappé pendant une fenêtre de pollinisation cruciale pour les cultures de maïs, menaçant de réduire les récoltes globales et d’augmenter les besoins d’importation. Dans le même temps, les experts prévoient une baisse de la production laitière qui pourrait durer des semaines en raison de la surchauffe du bétail.

“La demande mondiale dépasse l’offre”

L’impact de la heatflation pourrait se faire sentir au cours des prochains mois. Pour les cultures céréalières telles que le blé, le riz et le maïs, les prix sur les marchés des produits de base sont fixés à l’avance, sur la base des prévisions du succès d’une récolte. “Toute attente d’une pénurie, petite ou grande, se manifeste normalement en quatre à six mois”, explique Dominic Moran, professeur d’économie agricole et des ressources à l’Université d’Edimbourg.

Comme la saison des récoltes a déjà commencé pour de nombreux produits, la canicule de juillet n’a pas endommagé autant de cultures qu’elle aurait pu le faire. Mais dans le contexte économique actuel, l’impact de la heatflation pourrait encore frapper durement.

“Nous sommes dans une crise alimentaire, énergétique et du coût de la vie, créée par le COVID-19, exacerbée par l’invasion de l’Ukraine par la Russie”, déclare le professeur Tim Benton, directeur du programme Environnement et société du groupe de réflexion sur les affaires internationales Chatham House. “Dans un marché perturbé – où la demande mondiale dépasse l’offre – toute perte de récolte n’aide pas les prix.”

En mai 2022, le fournisseur de services financiers Allianz a constaté que les prix des aliments et des boissons dans les pays de la zone euro avaient augmenté en moyenne de 14 % depuis le début de 2021. Dans le même temps, les prix de détail n’avaient augmenté que de 6 %, ce qui signifie que les détaillants n’avaient pas encore répercuter le pire des hausses de prix des producteurs alimentaires sur les consommateurs.

Au moment où ces hausses se répercuteront pleinement sur les prix des supermarchés, Allianz prévoit que le consommateur européen moyen dépensera 243 € supplémentaires pour un panier de produits alimentaires par rapport à 2021, avant que la inflation thermique ne soit prise en compte.

Outre le maïs, les produits les plus susceptibles d’être touchés par la canicule de juillet sont les plantes-racines telles que les pommes de terre et les betteraves à sucre. “Ils consomment beaucoup d’eau et ne tolèrent pas les conditions de stress thermique ou de sécheresse au mauvais moment de l’année”, explique Moran.

Le coût de l’élevage augmente également de façon exponentielle dans la chaleur. Moran ajoute : « Les bovins n’aiment pas la chaleur, il faut donc les mettre à l’intérieur pour contrôler leur température. Ensuite, vous êtes obligé de les garder au frais avec de l’énergie et, selon l’endroit où vous vivez, les prix de l’énergie montent en flèche. Le stress induit par la chaleur peut également modifier le comportement des animaux, obligeant les poulets à pondre moins d’œufs et les vaches laitières à produire moins de lait.

“Une adaptation drastique”

Alors que les températures plus chaudes semblent devoir se produire régulièrement à l’avenir, comment les systèmes alimentaires peuvent-ils atténuer l’impact sur les coûts pour les consommateurs ?

Une option vers laquelle certains agriculteurs se tournent est de changer de culture pour cultiver des aliments plus résistants à la chaleur extrême et à la sécheresse. “Ces décisions sont prises en ce moment dans de nombreux pays”, déclare Moran. “Nous avons un réseau international de centres de sélection des cultures qui améliorent les cultures pour cette raison.”

Mais ce ne sera pas possible pour tout le monde. Dans certaines régions, le changement climatique pousse les températures à un tel niveau que les terres ne seront plus adaptées à l’agriculture. “C’est beaucoup plus drastique… mais ce n’est pas impossible”, dit Moran.

Une autre option consiste à repenser le fonctionnement des systèmes alimentaires mondiaux. Le modèle actuel est « super efficace et juste à temps, où la nourriture est avant tout bon marché », explique Benton. “Les systèmes alimentaires résilients ont plus de stockage intégré, plus de diversité des voies d’approvisionnement, des sources et des produits, plus de décentralisation plutôt que de grands centres de transformation et de distribution, et plus d’agilité.”

Un système résilient est plus cher, ce qui ne réduirait pas les coûts alimentaires. Mais cela garantirait que l’approvisionnement alimentaire soit moins vulnérable aux chocs climatiques, ce qui profiterait aux consommateurs et même augmenterait la stabilité politique.

En juin 2010, la chaleur extrême en Russie et en Ukraine a réduit les rendements “à peu près au même niveau que la guerre actuelle”, a déclaré Benton. La hausse des prix de la farine de blé qui en a résulté a eu des effets dramatiques à l’échelle mondiale, augmentant l’insécurité alimentaire, la pauvreté et les troubles civils dans de nombreux pays. Le printemps arabe a été propulsé par les troubles causés par la flambée des prix du pain.

“L’ère de la nourriture bon marché touche à sa fin”

En 2021, le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat de l’ONU a conclu qu’il était inévitable qu’il y ait une «occurrence croissante» de conditions météorologiques extrêmes record. Dans un climat changeant susceptible de devenir plus volatil, la inflation de chaleur est l’un des résultats d’un problème de production alimentaire qui fait boule de neige.

Alors que les vagues de chaleur ont frappé l’Europe, les événements climatiques ont eu un impact sur la production mondiale dans le monde cette année.

Dans le sud de la Chine, de fortes pluies estivales et des inondations ont perturbé la production de riz, de fruits et de légumes. La sécheresse a eu un impact sur les rendements du blé d’hiver aux États-Unis et sur les cultures de maïs et de soja en Argentine. Toutes ces perturbations au premier semestre de l’année n’augurent rien de bon pour la suite.

“Pour l’avenir, notre système alimentaire mondial est trop fragile pour absorber les chocs – climatiques ou autres – et nous devons donc penser à accroître sa résilience”, déclare Benton. “Peut-être que l’ère de la nourriture bon marché touche à sa fin.”

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