Cuir précieux

LOS ANGELES – Lorsque le joueur de troisième but des Mariners de Seattle Eugenio Suárez rate un ballon au sol, il enfonce son visage dans son gant et a quelques mots de choix pour son compagnon en cuir.

“Je dirai: ‘Allez, allez'”, se souvient-il récemment en espagnol. “‘Si je ne mange pas, tu ne manges pas.'”

Oui, Suárez parle à son gant. Il n’a pas de nom, mais il a admis que c’était comme une personne pour lui. “Il est là avec moi et m’aide à donner le meilleur de moi-même sur le terrain”, a-t-il déclaré. Et par conséquent, il fait tout son possible pour s’assurer que son copain est à l’aise.

Suárez, 31 ans, ne le pose pas au sol, préférant le reposer sur un banc ou un rack. Dans son casier, il l’a dit toujours a sa propre étagère. Dans son sac polochon de voyage, il dispose d’un étui et de son propre espace. Mais que se passe-t-il si un coéquipier veut le toucher ?

« Vous pouvez, mais l’utiliser ? Non », a-t-il dit. « Une main à l’intérieur ? Je n’aime pas ça.

Les joueurs de baseball sont un groupe excentrique et superstitieux. La saison de la Ligue majeure de baseball est extrêmement longue : 162 matchs de saison régulière sur six mois, sans compter six semaines d’entraînement de printemps et un mois de séries éliminatoires si une équipe atteint les World Series. Ainsi, les joueurs développent naturellement des routines pour ajouter un semblant d’ordre. Et quand ils réussissent sur le terrain, les habitudes ont tendance à rester, même si la différence n’existe que dans leur tête.

Donc Suárez, à sa neuvième saison dans les ligues majeures, n’est pas sans rappeler de nombreux autres joueurs de baseball qui ont, dirons-nous, des relations privilégiées avec leurs gants.

“Je m’en soucie comme si c’était ma femme”, a déclaré avec un sourire Willson Contreras, un receveur des étoiles des Cubs de Chicago. “C’est mon bébé. C’est la chose la plus précieuse que j’ai dans mon casier.

Santiago Espinal, joueur de deuxième but All-Star des Blue Jays de Toronto, voit aussi son gant comme une famille : « C’est comme mon fils. Il y a même des moments où je dors avec mon gant. Quand j’achète un nouveau gant, je dors avec. (Techniquement, a-t-il précisé, le gant dort sur sa table de nuit.)

En tant que receveur, il est logique que Contreras, 30 ans, ait des sentiments profonds à propos de son gant. Mais les éléments (chaleur, sécheresse, humidité) et les lanceurs lancent plus fort que jamais (la balle rapide moyenne à quatre coutures était de 93,9 miles par heure cette saison) s’usent rapidement et déchirent l’outil le plus essentiel de Contreras. Il fait de son mieux pour le chouchouter afin qu’il puisse passer la saison, puis il fait don du gant à la fin de l’année.

“Si je pouvais utiliser le gant pendant plus d’un an, je le ferais”, a-t-il déclaré. “Mais je dois les changer.”

Il en va de même pour Yadier Molina, le receveur des Cardinals de St. Louis qui a remporté neuf Gold Glove Awards au cours de sa carrière de 19 saisons et prévoit de prendre sa retraite après la campagne 2022. Molina a déclaré qu’il nettoyait fréquemment son gant mais qu’il devait encore en introduire un nouveau chaque année. Son coéquipier, l’arrêt-court Paul DeJong, a déclaré qu’il avait appris à soigner son gant de 5 ans avec un spray pour cuir presque tous les jours, en partie en regardant Molina le faire.

“Je dois prendre soin d’eux parce qu’ils prennent soin de moi”, a déclaré Molina, 40 ans.

Certains joueurs sont tellement attachés à leurs gants qu’ils feront tout pour les garder en action. Trea Turner, l’arrêt-court All-Star des Dodgers de Los Angeles, a admis à contrecœur que c’est la première saison que son copain en cuir, qu’il utilise depuis au moins quatre saisons, a commencé à avoir l’air “vieux”. Il s’est ensuite corrigé: “Ce n’est en fait pas si mal.”

(Remarque: c’est assez mauvais.)

“Je pense que c’est la côte ouest car c’est un peu plus sec”, a déclaré Turner, 29 ans, qui a passé une partie de sept saisons avec les Nationals de Washington avant d’être échangé aux Dodgers lors de la saison 2021.

“Parce que sur la côte Est”, a-t-il poursuivi, “cette humidité maintient l’humidité dans le gant. J’ai donc dû m’occuper davantage du gant cette année, et il commence à y avoir de petits trous. J’essaie de trouver des pansements pour cela. J’essaie de le garder en vie aussi longtemps que je le peux.

Turner prévoit de le retirer, cependant, avant qu’il n’atteigne les niveaux d’un ancien coéquipier. Jordy Mercer, un joueur de champ intérieur qui participait également aux championnats nationaux de 2021, a utilisé un gant qui avait plus de 10 ans, était maintenu par des points de suture et semblait appartenir à un musée plutôt qu’à un terrain.

“C’était assez dégoûtant”, a déclaré Turner. « Je vais devoir acheter un nouveau gant avant. Je n’aime pas vraiment ce qu’il ressent, alors j’essaie de garder le mien en vie.

Jeff McNeil, le joueur de deuxième but All-Star des Mets, n’est pas d’accord avec le fait que les gants ont des dates d’expiration. Il utilise le même gant depuis 2013, l’année où il a été repêché au 12e tour par les Mets. Il en avait deux à l’origine, mais il en a retiré un après sa première saison et l’a encadré. Le second est toujours en cours.

« C’est fragile, et ce n’est pas le meilleur. Mais ça marche pour moi », a déclaré McNeil, 30 ans, qui a atteint les ligues majeures en 2018. « C’est parfait. Une fois qu’un joueur de champ intérieur obtient ce gant, il l’utilise pendant longtemps.

McNeil a déclaré qu’une balle s’était déjà frayé un chemin à travers la sangle lâche de son gant en lambeaux, alors il l’a fait remettre en place. Il l’a également fait “réparer complètement” par un professionnel, mais il reste des trous. “C’est mon bébé”, a-t-il ajouté.

Malgré toute cette affection, McNeil n’est pas parfait. Lorsqu’il commet une erreur, il avoue — en riant — qu’il a trouvé l’occasion de jeter son gant par terre. Et il noue secrètement une nouvelle relation dans le dos de son gant.

“Je travaille à en casser un autre en ce moment”, a-t-il dit, “et il sera probablement prêt dans deux ans.”

Plusieurs joueurs ont déclaré qu’ils n’avaient pas grand-chose à dire sur leurs gants, quelle que soit la fréquence à laquelle ils les utilisent. Mais même parmi ceux qui ont insisté sur le fait qu’ils n’étaient pas particulièrement attentifs à leurs gants, il y avait un troisième rail commun.

“Il suffit de ne pas mettre la main dedans et de prendre des balles au sol”, a déclaré Xander Bogaerts, un arrêt-court All-Star des Red Sox de Boston. Dansby Swanson, un arrêt-court All-Star d’Atlanta, a ajouté: “Je ne veux tout simplement pas que les gens s’étirent.”

Nolan Arenado, le joueur de troisième but des Cardinals qui a remporté cinq fois le Platinum Glove Award du meilleur voltigeur de la Ligue nationale, a la même ligne rouge.

“Un gros non-non”, a déclaré Arenado, 31 ans, qui en est à sa deuxième saison avec son gant actuel. « Si quelqu’un veut sentir mon gant, oui, allez-y. Si vous essayez d’y mettre la main, je dirai : ‘Non, mec, ne fais pas ça.’ Je les arrête avant qu’ils ne le fassent. Ce n’est pas que leur main soit plus grosse ou plus petite que la mienne. Je veux juste que personne ne mette la main dans mon gant.

Certains trouvent que les règles concernant les autres joueurs et les gants sont un peu extrêmes.

“Certains gars sont fous de ça, comme s’ils ne vous laisseraient pas y mettre la main ou y toucher à peine”, a déclaré l’arrêt-court des Mariners JP Crawford, qui a remporté un Gold Glove Award en 2020 et utilise normalement un nouveau gant chaque saison. “C’est un peu trop.”

Certains joueurs — voltigeurs et lanceurs — ne se souciaient pas du tout de leur cuir. « Je suis un lanceur, donc je m’en fiche, et je ne suis pas très bon comme lanceur sur le terrain », a déclaré le releveur des Mariners, Paul Sewald. Interrogé sur ses habitudes, Aaron Judge, le voltigeur superstar des Yankees, ne savait même pas où se trouvait son gant dans son casier à ce moment-là.

“Si je jouais sur le terrain, c’est là que je serais probablement un peu superstitieux avec ça”, a-t-il déclaré. «Vous prenez des grounders, et vous devez avoir une certaine idée de cela. C’est une relation différente. Dans le champ extérieur, c’est juste comme, ‘Fais la prise. Allez, mon pote.

Même s’il est un joueur de champ intérieur, l’All-Star des Twins du Minnesota, Luis Arraez, a déclaré qu’il ne se préoccupait pas beaucoup de ses gants, les jetant par terre et les laissant un peu humides. Il a dit qu’il les nettoyait et leur parlait à l’occasion, en disant: “Comportez-vous bien, nous allons bien jouer aujourd’hui.”

Arraez réserve cependant son attention supplémentaire à ses chauves-souris. « Mes bébés », dit-il. Il dort parfois avec une batte plus petite qu’il utilise pour son entraînement d’avant-match à côté de son lit.

“Je l’ai mis à mes côtés”, a-t-il dit, “et j’ai dit:” Bébé, nous allons faire ma routine demain, alors comporte-toi bien. “”

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